אבנר בהט נולד בתל-אביב בשנת 1932. בוגר המדרשה למחנכים למוזיקה, ולימודי ספרות עברית ומוזיקולוגיה באוניברסיטאות חיפה ותל-אביב. בעל תואר דוקטור למוזיקולוגיה של אוניברסיטת הסורבון בפאריס (1975), שם למד את המוזיקה החילונית של צרפת בימי הביניים וכן אתנומוזיקולוגיה. נושא התזה שלו "המפגש מזרח-מערב במוזיקה הישראלית 1973-1939".

בשנים 1981-1967 לימד בהט באקדמיה למוזיקה ובחוג למוזיקולוגיה באוניברסיטת תל-אביב. ב-1981 הקים את המרכז למוזיקה יהודית בבית התפוצות, שם יסד אוסף של אלפי הקלטות מוזיקה יהודית מכל המסורות והסוגים הכולל תוכנה דו-לשונית (עברית ואנגלית) המאפשרת להגיע אל כל שיר, יצירה, מלחין, משורר, מסורת, זמר ונגן, ולמצוא  טקסטים, ביוגרפיות וכל חומר נלווה המעמיק את חווית ההאזנה. כמו כן ארגן הרצאות, ימי עיון וקונצרטים.

 

במסגרת המרכז למוזיקה יזם, ערך והפיק עשרים תקליטורים של מוזיקה יהודית ובהם מגוון שירים, פיוטים ויצירות ממסורות יהודיות של מרוקו, קניגסברג, דנציג, תימן, ברלין, פטרסבורג, ספרד, טרזין, חסידות, קווקז, איטליה וכן יצירות של מלחינים יהודים וישראלים.

ב-1973 הופיע בעריכתו הספר זמירות ובו מאה משירי שרה לוי-תנאי שמחציתם נרשמו על ידו לראשונה בתווים.

ב-1976, בהיותו חבר הוועדה למוזיקה של המועצה הציבורית לתרבות ולאמנות של משרד החינוך, יזם ויסד את הסדרה ספרי מוזיקה, שבה יצאו לאור בעשור ההוא ח"י ספרים על מוזיקה, מתורגמים ומקוריים. בסדרה זו יזם כתיבת מונוגרפיות על מלחינים ישראליים: ספרו שלו פרטוש חייו ויצירתו וספרו של יהואש הירשברג בן-חיים חייו ויצירתו.

ב-1975 החלו הוא ורעייתו נעמי בהט-רצון במחקרם הרב-שנתי והבינתחומי על פיוט-לחן-מחול בדיואן יהודי תימן, שבעקבותיו הופיעו התקליטים Jewish-Yemenite Diwan בסדרה Unesco Collection Musical Sources וכן אהבת הדסה, אהוב לבי בתקליטי בית התפוצות, והספרים ספרי תמה (1995) ויענו בקול שירים (2006, ספרון עם שני תקליטורים).

ב-1972 ייצג את ישראל בבמת המלחינים הבינלאומית (רוסטרום) של אונסקו בפאריס. 

בשנים 1982-1980 היה מזכיר האיגוד הישראלי למוזיקולוגיה וב-1982 יזם וארגן את כנס אידלסון במלאת מאה להולדתו, ובעקבותיו הופיע כרך אידלסון של יובל V ובו מאמרו "ההללות בדיואן יהודי תימן".

בשנים 1985-1981 היה יו"ר הוועדה למוזיקה של קרן יהושע רבינוביץ לספרות ולאמנות של עירית תל-אביב. בשנות השמונים הוזמן להרצות בכנסים מדעיים בצרפת ובספרד. מאמריו על מוזיקה יהודית בימי הביניים ואילך הופיעו בישראל, צרפת, ספרד, גרמניה וארצות-הברית.

ב-1996 הופיע בצרפת ספרו L'oeuvre lyrique de Blondel de Nesle – Mélodies  שאותו כתב עם עמיתו Gerard Le Vot ובו כל שיריו של הטרובר בלונדל דה נל בכל גרסאותיהם.

בשנת 2000 פרש לגמלאות. ב-2011 יצא לאור ספרו מוזיקה יהודית – שער לאוצרותיה וליוצריה.

ב-2012 הופיע בעריכתו הספר שאו זמרה –שירי שרה לוי-תנאי, ובו כל השירים שהלחינה. כמחצית השירים נכתבו כאן בתווים לראשונה, וכמו כן נוספו מבוא נרחב ופרטים ועדכונים.

ב-2012 הוענק לו ולרעייתו פרס שבזי על תרומה מיוחדת לחקר מורשת השירה, המוזיקה והמחול של יהודי תימן. ב-2013 הוענק לו פרס אנגל לחקר המוזיקה של עירית תל-אביב-יפו. 

אבנר בהט נשוי לנעמי בהט-רצון, אב לעופר וסב לרוני, שי, גיא ולי. 

Avner Bahat was born in Tel Aviv in 1932. He studied musicology and Hebrew Literature at the universities of Tel Aviv, Haifa and the Sorbonne in Paris, where he learned also French medieval secular music and ethnomusicology. His doctoral thesis deals with "The East-West Encounter in Israeli Music 1939-1973".

In 1967-1981 he lectured at the Rubin Music Academy and the Musicology Department of Tel Aviv University and in 1981 he founded the Feher Jewish Music Center at Beth Hatefutsoth, the Museum of the Jewish Diaspora, where he established a collection of thousands of recordings of Jewish music with a computerized catalogue enabling to get access to every song, work, composer, poet, tradition, singer and performer and find texts, biographies and other materials which deepen the listening experience. He also organized there lectures and concerts.

The Feher Jewish Music Center produced some twenty audio CDs featuring various Jewish musical traditions − among them of Morocco, Danzig, Yemen, Koenigsberg, Spain, St. Petersburg, , Caucasus, Italy, Terezin, and Hassidic − and works by Jewish and Israeli composers.

In 1976 Avner Bahat initiated and established a book series on music, which − within a decade − has published some twenty books in Hebrew, including monographies on Israeli composers (for instance, on Partos by himself, and on Ben-Haim by Yehoash Hirshberg).

Together with his wife Naomi he began in 1975 an interdisciplinary long term research on Poetry-Music-Dance of the Jewish-Yemenite Diwan. The project already yielded several recordings − Jewish-Yemenite Diwan (Unesco Collection Musical Sources) and Ahavat Hadasa and Ahuv Libi (Beth Hatefutsoth Records) − and the books Saperi Tama (1995) and Yaanu Bekol Shirim (2006, with two CDs).

In 1972 Bahat represented Israel at the International Rostrum of Composers of Unesco in Paris. In 1979 he was the head of the Israeli delegation to Europe of Music and Dance in Jewish Traditions invited by the International Institute for Comparative Music Studies in Berlin.

In 1996, his book L'oeuvre lyrique de Blondel de Nesle – Mélodies (in collaboration with Gerard Le Vot) was published in France.

In 1980-1982 Bahat served as secretary of the Israeli Musicological Society. He retired from Beth Hatefutsoth in 2000. In 2011 appeared his book Jewish Music and in 2012 Seu Zimra – complete songs by Sara Levi-Tanai, which he edited and notated. The same year he was awarded, with his wife Naomi, the Shabazi Prize for “a special contribution to the research of the poetry-music-dance of the Jews of Yemen”. In 2013 he was awarded the Engel Prize for music research awarded the Tel Aviv municipality. Avner Bahat is married to Naomi Bahat-Ratzon, father of Ofer and grandfather of Roni, Shay, Guy and Lee.